Explican la atenuación sin precedentes de la supergigante roja Betelgeuse

Los científicos creen que la pérdida de brillo de la estrella, que comenzó en octubre, no es un signo de que vaya a convertirse inminentemente en una supernova.

La supergigante roja Betelgeuse ha comenzado a recuperar parte de su antiguo brillo después de atenuarse drásticamente el año pasado, cuando causó especulaciones sobre su inminente explosión y transformación en una supernova. Ahora los astrónomos midieron la temperatura de la estrella para identificar la causa de su reciente oscurecimiento.


Un nuevo estudio sugiere que la atenuación tuvo como causa una nube de polvo que Betelgeuse 'estornudó' y que oscureció su luz por un tiempo.


"Sugerimos que la pérdida de masa episódica y un aumento en la cantidad de polvo circunestelar de grano grande a lo largo de nuestra línea de visión hacia Betelgeuse es la explicación más probable de su reciente evolución fotométrica", explicaron los científicos en un nuevo estudio publicado en Astrophysical Journal Letters.


Emily Levesque, profesora asociada de astronomía de la Universidad de Washington, y Phillip Massey, astrónomo del Observatorio Lowell, afirmaron que las observaciones de Betelgeuse tomadas el 14 de febrero en Flagstaff (Arizona, EE.UU.) les permitieron calcular la temperatura promedio de la superficie de la estrella.


Según sus cálculos, la temperatura era de aproximadamente 3.325 grados Celsius, es decir, solo 50-100 grados Celsius menos que la temperatura calculada en 2004. Así, los investigadores descubrieron que la estrella es significativamente más cálida de lo que se podría esperar si la atenuación hubiera sido causada por un enfriamiento en la superficie de la estrella. Por lo tanto, los cálculos respaldan otra teoría que sugiere que Betelgeuse se ha desprendido de material de sus capas externas.


"Vemos esto todo el tiempo en supergigantes rojas, y es una parte normal de su ciclo de vida. Las supergigantes rojas ocasionalmente arrojan material de sus superficies, que se condensa alrededor de la estrella como polvo. A medida que se enfría y se disipa, los granos de polvo absorben parte de la luz que se dirige hacia nosotros y bloquean nuestra vista", explicó Levesque.

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